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Propuesta en Oregon podría proteger a los agricultores de los pesticidas

Los reguladores de Oregon están trabajando para finalizar una propuesta que protegería a los trabajadores agrícolas de los pesticidas a la deriva al permitirles refugiarse en el interior.

La regla, desarrollada por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional de Oregon, o OSHA, busca abordar las “zonas de exclusión de aplicaciones” introducidas por la Agencia de Protección Ambiental en su actualización de 2015 del Estándar de Protección para Trabajadores Agrícolas. Las zonas de exclusión de aplicaciones requieren que las granjas evacúen a los trabajadores a menos de 100 pies de donde los camiones o aviones estén rociando pesticidas, regresando solo después de que el equipo pase. La medida pretende agregar otra capa de protección contra la desvió, que a su vez es ilegal, aunque a veces ocurre.

Los grupos de productores, sin embargo, argumentan que la EPA no dio cuenta de la vivienda de los trabajadores en la granja cuando surgieron las zonas de exclusión, y pidieron una alternativa de cumplimiento en lugar de tener que sacar a los trabajadores de sus hogares. Michael Wood, administrador de Oregón OSHA, dijo que el problema es especialmente problemático para los productores de árboles frutales en Columbia River Gorge, donde los huertos pueden rociar pesticidas a las 2 o 3 de la mañana cuando el aire está más tranquilo. “Los productores vinieron a nosotros y dijeron: esto va a ser un problema en nuestros campos de trabajo”, dijo Wood. “El desafío para nosotros es encontrar una alternativa que proteja a los trabajadores, pero que no sea tan perjudicial para ellos y para los productores”. En todo el estado, Oregon tiene 309 campos de trabajo registrados bajo OSHA, incluyendo 1,262 edificios y 9,283 residentes. Casi dos tercios de esos campamentos se encuentran en los condados de Wasco y Hood River.
Durante los últimos dos años, Oregon OSHA ha trabajado con agricultores y defensores de los trabajadores agrícolas para llegar a una solución factible. La propuesta actual permitiría a los trabajadores permanecer en el interior mientras se rocían los pesticidas, a menos que los productos químicos representen un riesgo respiratorio. Si la etiqueta requiere el uso de un respirador, Oregon OSHA haría cumplir una zona de exclusión de 150 pies, más estricta de lo que exige la EPA, y no permitirá que los trabajadores regresen a su hogar durante 15 minutos.

“Obviamente, el potencial de exposición es real”, dijo Wood.

Los comentarios públicos sobre la regla debían finalizar el 15 de diciembre, pero se extendieron hasta fines de enero. Wood dijo que espera una decisión en algún momento de febrero.

La regla está siendo criticada en ambos extremos del espectro de opinión, con algunos grupos que dicen que no hace lo suficiente para proteger a los trabajadores y otros diciendo que va demasiado lejos. Mike Doke, director ejecutivo de Columbia Gorge Fruit Growers, dijo que permanecer en el interior es más seguro para los trabajadores en comparación con mover a todos afuera en las primeras horas de la mañana. Dijo que la vivienda en el área está sujeta a altos estándares de construcción, capaz de resistir los inviernos duros y mucha lluvia. Doke dijo que la zona de exclusión de 150 pies, sin embargo, no se basa en ninguna evidencia científica, y puede dar como resultado que los productores tomen árboles, lo que resultará en pérdida de producción y pérdida de salarios. “Creo que solo hace que la gente se sienta bien, pero no hay datos que lo respalden”, dijo Doke. “Todo el proceso no nos ha mostrado ningún dato que este (requisito) vaya a hacer que alguien esté más seguro”.

Lisa Arkin, directora ejecutiva del grupo de justicia ambiental Beyond Toxics con sede en Eugene, dijo que las zonas de exclusión no hacen lo suficiente para proteger a los trabajadores y no consideran residuos de plaguicidas que quedan después de la fumigación. Ella aboga por una zona de amortiguación sin rociadores para salvaguardar los campos de trabajo.

“La ciencia nos dice una y otra vez, cuando los pesticidas se rocían, hay una disminución cuanto más se aleja de la operación de pulverización”, dijo Arkin. “La necesidad de aumentar la distancia de los humanos a la pulverización es fundamental para minimizar la exposición”.

Las preocupaciones sobre la interrupción de los trabajadores por la noche no tienen en cuenta que, sin un amortiguador, los trabajadores estarán potencialmente expuestos a los pesticidas donde comen, duermen y juegan, dijo Arkin.

Doke reiteró que una zona de amortiguamiento obligaría a los productores a retirar hectáreas de árboles, lo que en realidad podría dañar más a los trabajadores a largo plazo.

Jenny Dresler, directora de políticas públicas estatales para el Oregon Farm Bureau, dijo que la organización está “muy preocupada” por la propuesta de Oregon OSHA.

Además, dijo Dresler, la administración de Trump ha señalado que puede retirar o retirar partes del estándar federal de protección al trabajador. Si eso sucede, Oregon sería el único estado que tendría reglas tan estrictas, y haría que las granjas en el estado sean menos competitivas.

Un portavoz de la EPA en Washington, DC, dijo que gran parte de la regulación ya está en vigencia, y el resto se implementará para el 2 de enero. No indicó si la administración está planeando algún cambio en el estándar.

Wood dijo que el riesgo potencial para los trabajadores debido a los pesticidas es real, independientemente de lo que esté haciendo la EPA.

“Ciertamente no estamos obligados a esperar y ver qué decisión toma la EPA antes de decidir si adoptamos o no una regla que se aplique en Oregon”, dijo.